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Les troubles du sommeil des seniors seraient liés à la perte de certains neurones

Auteur Rédaction

Temps de lecture 1 min

Date de publication 24/08/2014

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Avec l’âge, un certain type de neurones disparaît

Une étude américaine met en valeur le rôle des neurones à galanine dans la naissance des troubles veille — sommeil 
Clifford Saper, professeur de neurologie et de neurosciences à la Harvard Medical School, appronfondit la même recherche depuis treize ans. Père de la fameuse théorie de la balance veille-sommeil (le sommeil devient plus léger avec l’âge, on s’endort plus difficilement et on se réveille plus tôt), le Pr Saper, affirme aujourd’hui qu’un groupe de neurones situés dans une zone bien circonscrite du cerveau (le noyau intermédiaire) joue un rôle majeur dans les phases qui poussent à des endormissements soudains.

Ce groupe de neurones contient de la galanine, un neurotransmetteur qui inhibe les cellules du cerveau impliquées dans l’éveil. Les pensées conscientes sont donc repoussées pendant le sommeil grâce à la galanine.

Mais que ces neurones à galanine, authentiques gardiens du sommeil, viennent à se réduire en nombre — c’est notamment le cas des personnes âgées ou des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer – et le sommeil se fragmente. Les troubles du sommeil apparaissent.
Ces travaux ont été publiés dans la revue Brain.
Pour arriver à ce résultat, le Pr Saper et son équipe du Beth Israel Deaconess Medical Center de Boston, ont travaillé depuis 2006 avec une cohorte de 1000 patients âgés de 65 ans. Outre le suivi de ces patients au quotidien, tous avaient accepté de donner leur cerveau après leur mort. Le Pr Saper et son équipe ont autopsié le noyau intermédiaire du cerveau d’un échantillon de 45 de ces personnes qui ont entre temps décédé.
La piste de recherche qui se profile désormais est de trouver les molécules pharmaceutiques qui auront le pouvoir de bloquer ou ralentir la diminution des neurones à galanine.

En attendant, le meilleur moyen de rester éveillé et de ne pas sombrer dans des périodes courtes de sommeil brut, est de faire du sport et d’avoir une activité sociale épanouissante. Les périodes de sommeil qui suivront n’en seront que meilleures. 
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